鳥類通過氣味選擇配偶嗎

擇偶是人類和動物生命中最重要的決定。維也納獸醫大學康拉德?洛倫茨動物行為學研究所的科學家發現了重要證據,鳥類通過氣味選擇伴侶。研究人員將黑腿三趾鷗尾脂腺的化學物質與在免疫系統中發揮重要作用的基因進行了對比。彼此氣味相投的三趾鷗也有相似的免疫基因。因為鳥類喜歡選擇沒有親緣關系的同類做伴侶,所以科學家們發現鳥類認識彼此是否存在親緣關系的可能機制。科學家們在《自然科學報告》上發表了他們的研究成果。

人類早就知道近親繁殖可能會對后代產生重大的負面影響,生物學家已經發現,一些個體繁殖的物種有自己的方法來發現那些潛在伴侶的基因相似性。20多年前,科學家們就已經發現雌性老鼠能夠選擇沒有血緣關系的雄性老鼠作為伴侶。雌鼠通過比較異性和自己尿液的氣味來做到這一點。令人驚訝的是,尿液氣味反映了每個老鼠的基因組成。更具體地說,氣味與一組特殊的基因相關聯,這個基因叫做“主要組織相容性復合體”或MHC,能夠幫助個體抵抗疾病。因此,通過選擇MCH相異的異性作為伴侶,生下的后代就會擁有更多的抗病基因。

在老鼠身上發現這個現象之后,科學家們在其他哺乳動物研究中也發現了類似的結果。最新的研究表明,鳥類中的一些物種,已經能夠避免選擇MCH相似的同類做伴侶。這令人百思不得其解。因為哺乳動物的嗅覺特別發達,我們一直認為鳥類缺乏這種敏銳的嗅覺。雖然越來越多的研究顯示,與我們之前的認識不同,鳥類能夠分辨氣味,但沒有人發現鳥類可以像哺乳動物一樣使用氣味來比較他們與潛在伴侶的MCH組成。如今,這個秘密被來自法國和奧地利的科研人員發現了。研究團隊的負責人理查德?h?瓦格納和康拉德?洛倫茨動物行為學研究所的行為遺傳學家沃特?范?棟勤已經與法國的同事進行了合作,長期研究在懸崖上筑巢,在阿拉斯加安克雷奇灣繁殖的三趾鷗。

當鳥類用喙梳理自己的羽毛時,他們就會將尾脂腺的化學物質傳播到羽毛上。這些化學物質會產生一種與眾不同的氣味,提供了一個“嗅覺指紋”將自己與別的鳥類區分開來。研究人員懷疑,像哺乳動物一樣,這些氣味就能被三趾鷗用來判斷自己與其他個體的親緣關系。

為了驗證這個想法,研究人員從筑巢的三趾鷗那里收集了DNA和尾脂腺氣味的樣本。這個研究項目需要兩類實驗室工作:圖盧茲大學的莎拉?勒克萊爾從事分析尾脂腺化學物質的工作,描述每一個個體的氣味特征,在維也納實驗室的范?棟勤從事分析三趾鷗的MHC的工作。研究團隊之前就已經發現三趾鷗能夠避免與親戚配對,但是鳥類是如何發現他們之間有親緣關系的機制,直到現在仍然是未知的。研究團隊的新發現是,彼此氣味類似的三趾鷗個體(即有相似的尾脂腺化學物質)也有類似的MHC基因。因此近親比親緣關系遠的鳥類有更加類似的氣味。這表明鳥類會將自己的氣味與那些潛在配偶的氣味進行比較,并選擇沒有親緣關系的伙伴作為繁殖后代的伴侶。鳥類學家瓦格納說:“針對氣味進行的研究越多,也越來越說明哺乳動物能做到的,鳥類也能”。此外,新的發現,也打開了關于深入研究鳥類的配偶選擇和抗蝕疾病的一扇大門。