氣候模擬讓“撒哈拉”年齡翻番

 

古地中海縮小觸發700萬年前沙漠化

撒哈拉沙漠可能比地質學家想象的更為古老。

一項最新的氣候模擬研究顯示,非洲北部的沙漠化可能在700萬年前就已開始,或者說比之前對于撒哈拉沙漠年齡的估計早了兩倍。這一發現同時暗示了,這種氣候上的轉變可能是由特提斯海——今天地中海的前身——的逐漸萎縮引發的。

撒哈拉沙漠的黃沙看起來似乎是永恒的,但大多數地質資料顯示,這一全球最大的非極地沙漠形成于距今300萬年至200萬年之前,大約與冰河時期開始肆虐北半球的時間相同。

這項最新研究的共同作者、挪威卑爾根市比耶克內斯氣候研究中心古氣候學家張忠實(音譯)表示,盡管如此,科學家已經發現了誘人的線索,表明撒哈拉沙漠可能要比300萬年古老得多。他說,大約10年前,一個研究小組報告的證據顯示,在乍得北部發現的廣泛分布的沙丘沉積物的年代大約有700萬年。

而其他的一些分析,包括從非洲海岸北部海底鉆探的沉積物中的塵埃和花粉數量的長期變化,無不記錄了這一地區延伸的干旱期始于距今800萬年前。

但是張忠實表示,研究人員一直不清楚到底是什么引發了干旱化。他強調,這里并沒有發生可能對地區氣候產生影響的造山活動。同時張忠實團隊進行的氣候模擬也表明,導致這一切的罪魁禍首也并非地球軌道或者大氣中的二氧化碳濃度發生的長期變化。

事實上,分析表明,逐漸改變的大陸塊——特別是隨著非洲構造板塊相對于歐亞大陸板塊的北移導致的古特提斯海的縮小——引起了氣候模式的改變。

研究人員在最新出版的《自然》雜志上報告了這一研究成果。

模擬研究表明,特提斯海的縮小減弱了非洲的夏季季風,與此同時,阿拉伯半島的抬升,在距今1100萬年前至700萬年前取代了非洲東北部廣闊的海域。當這些西風減弱后,之前席卷非洲北部的來自熱帶大西洋的水分轉而向南。研究人員強調,在阿拉伯半島升起之前,北部非洲擁有一種更潮濕、半干旱的氣候。

德國科隆大學地質學家Stefan Krpelin表示,這一模型非常有趣,但其大部分的“數字模擬基于幾乎不存在的地質學證據”。他強調,特別是人們對于古特提斯海的大小和地質情況還知之甚少。Krpelin說:“在撒哈拉沙漠你找不到任何比50萬年更古老的東西,對于撒哈拉的氣候甚至我們對于過去1萬年的認識都存在巨大空白。”

Krpelin表示,在距今遙遠的地質年代,北非可能發生了一連串干旱與濕潤交替的階段。但他強調,所有可用的證據表明,就像人們知道的那樣,撒哈拉沙漠在距今約300萬年前的北半球冰川作用開始之前并不存在。

這項新研究的共同作者、法國斯特拉斯堡大學沉積學家Mathieu Schuster對此并不贊同。他說,盡管對于這一地區的古地質學情況確實知之甚少,但2006年對于乍得的研究以及那些沉積物中灰塵和花粉數量的報告,包含了“支持我們這一新發現的強有力證據”。

撒哈拉沙漠是世界第二大荒漠(僅次于南極洲),也是世界最大的沙質荒漠。它位于非洲北部,該地區氣候條件非常惡劣,是地球上最不適合生物生存的地方之一。其總面積約容得下整個美國本土。撒哈拉沙漠西從大西洋沿岸開始,北部以阿特拉斯山脈和地中海為界,東部直抵紅海,南部到達蘇丹和尼日爾河河谷。“撒哈拉”是阿拉伯語的音譯,源自當地游牧民族圖阿雷格人的語言,原意即為“大荒漠”。