一種超大鴨嘴獸500至1500萬年生活在澳洲淡水池塘里

這只生活在新生代中期至晚期的巨齒鴨嘴獸擁有強大的牙齒,可以殺死肺魚甚至是小型烏龜之類的獵物。 (內嵌圖:第一顆下臼齒的全模標本)重建: Peter Schouten

據美國國家地理:什么東西比一種有毒、鴨嘴、會生蛋的哺乳動物更酷?就是這種動物的超大版本—-而研究員發現了它的存在。

根據一份新的研究報告,大約500至1500萬年前,曾有一種1公尺長的鴨嘴獸生活在澳洲森林中的淡水池塘里,這個新發現的物種被命名為Obdurodon tharalkooschild。它比現代的鴨嘴獸還大得多,現代鴨嘴獸只有將近40公分長,體型大約相當于一只小型家貓。

幾年前,昆士蘭西北部化石豐富的李維斯利世界遺產指定區(Riversleigh World Heritage Area)出土了一批石灰巖化石,當中有一顆牙齒。科學家以這顆牙齒為本,重建出整只動物的可能樣貌。

這些石灰巖化石原本被收藏在柜子里遭人遺忘,直到紐約市哥倫比亞大學的博士生蕾貝卡?皮安(Rebecca Pian)于2012年到澳洲的新南威爾斯大學做研究時,才把它們拿出來。

她覺得其中有一顆牙齒很奇怪:它比目前已知的任何鴨嘴獸牙齒都還大。進一步研究之后,「我說:『等等,它不只是特別大而已,它還很不一樣,』」皮安回憶道。她把它拿給研究報告的共同作者麥克?亞契(Mike Archer)看,結果他也立刻同意這東西前所未見。

例如,這顆牙齒的形狀明顯是鴨嘴獸特有的。但同時,它也具有一些在鴨嘴獸牙齒上前所未見的凸點與凸痕。為了估計這顆牙齒的主人有多大只,皮安和同事將它和其他的鴨嘴獸牙齒進行比較,約略估算出這個新物種的體型。

結果它比先前已知的任何鴨嘴獸都還大。研究團隊撼動了鴨嘴獸的演化史。

填補斷層

這種遠古鴨嘴獸歸類于一小群名叫單孔類動物(monotreme)的卵生哺乳類,只有三個現代物種存留至今:鴨嘴獸以及兩種針鼴,全部都生活在澳洲和新幾內亞。

目前發現的已滅絕鴨嘴獸只有四種,每一種都生活在不同的時期,因此科學家認為不是化石記錄有很大的斷層,就是鴨嘴獸的族譜十分簡單。問題的一部分在于:大多數時候,只有牙齒和上面堅硬的琺瑯質能夠禁得起時間的磨難。

現在既然發現了O. tharalkooschild,研究員就知道「鴨嘴獸的演化可能比我們原本所想的還復雜,」皮安說,她的研究發表在2013年11月號的《脊椎古生物學期刊》(Journal of Vertebrate Paleontology)。

皮安說,如果體型更大且牙齒可能更適合吃肉,就暗示它的食物和其他鴨嘴獸不同,可能會吃青蛙之類的較大獵物(其他鴨嘴獸大部分都吃柔軟的無脊椎動物)。她還補充,這樣的大胃口可能也是這種新發現的鴨嘴獸體型如此碩大的原因。

這個遠古物種的牙齒這么大是件令人意外的事,因為較古老的鴨嘴獸化石暗示它們牙齒是愈演化愈小、愈少。例如今日的鴨嘴獸只有小時候才有牙齒。長大以后,成年的鴨嘴獸只用嘴里尖尖的軟墊咀嚼柔軟的獵物。

這種新的化石鴨嘴獸甚至有可能是正統鴨嘴獸的一個分枝,如今已經滅絕。

實在研究

「這似乎是個很實在的研究—-如果是我發現的,我就會給它取個名字,」奧斯汀的德州大學脊椎古生物實驗室主任提摩西?洛伊(Timothy Rowe)說。

并未參與這項新研究的洛伊還補充,由于鴨嘴獸的牙齒「獨特至極」,這顆新發現的牙齒肯定是鴨嘴獸的。

這位古生物學家也說,這項發現鞏固了一個事實:對于鴨嘴獸和針鼴的演化,我們「真的了解不多」。

但是,他說「我們已經開始填補某些斷層,這總是令人開心的。」